В пьесе «Гроза» автор изображает провинциальный городок, в котором царят «жестокие нравы». Общую информацию о городе и его жителях сообщает нам механик-самоучка Кулигин: о невежестве простых людей, о грубости, алчности и ханжестве купечества.
Большая часть имен действующих лиц в пьесе «Гроза» говорящие. Фамилия грубияна-купца Дикой. Он ругает всех, от наемных работников до рыночных торговцев, но больше всех достается домашним. «Дармоед», «дурак», «проклятый» — брань сыплется из него, словно из рога изобилия. Он признается, что иногда распаляет себя сам – чтобы просители боялись подойти к нему за деньгами.
Издевается над домашними бесконечными наказами и придирками властная злобная купчиха – Кабаниха. В покорности и страхе, по ее мнению, должна жить жена перед мужем, а дети перед матерью, независимо от того, что они совсем взрослые. Она постоянно поучает и наставляет великовозрастного сына, унижает невестку.
Кабаниха, в отличие от Дикого, мучает только своих близких. Для остальных она хочет казаться праведницей: принимает у себя и кормит нищих и странников, поучает Дикого, требуя меньше ругаться.
Когда сын собирается уехать на две недели, Кабаниха заставляет его слово в слово повторять требования к жене: не смотреть часто в окно, не заглядываться на парней. Сын отлично понимает, что эти слова больно ранят Катерину, но покорно повторяет все за матерью – недаром его имя Тихон.  «Оковы», «кандалы», «власть», «гроза» — этими словами он описывает отношение матери к нему.
Даже в конце пьесы Тихон не смеет без разрешения матери пойти посмотреть, что с женой, бросившейся с обрыва в реку. И только над трупом Катерины он обвиняет мать в ее гибели.
Катерина горяча во всем: в молитве, в любви и в отчаянии. Ее вера в Бога так чиста, что церковь ей кажется раем, во время службы в столбе солнечного света ей видятся ангелы. Так же сильно, как любит Бориса, ненавидит она и свой грех. Совсем недолго Катерина была в силах скрывать измену: почти сразу призналась во всем домашним.