Главным героем повести И.С. Тургенева «Ася» является некий Н.Н, от лица которого ведется повествование о событиях прошлого. С тех пор герой повзрослел и многое пережил, и этим обусловлено его критическое отношение к себе прежнему, двадцатипятилетнему. 

Н.Н. повествует о тех временах, когда он был молод, здоров, богат, весел и беззаботен. Получив образование, он отправился за границу, чтобы повидать мир. Он жил без оглядки, мог делать что хотел, одним словом, процветал. И такой образ жизни казался ему единственно возможным. В то время герой был влюблен, но отвергнут избранницей, поэтому страдал от задетого самолюбия.

Н.Н. случайно встретил Асю на празднике в небольшом немецком городке. Девушка и ее брат Гагин с удовольствием составили компанию главному герою. Они вместе проводили время, общались, любовались природой. Расставаясь, Н.Н. чувствовал непонятное ему беспричинное ощущение счастья. Он даже не вспоминал об отвергнувшей его красавице.

Ася произвела на Н.Н. неотразимое впечатление. Девушка значительно отличалась от барышень того времени. Она постоянно раскрывалась с неожиданной стороны, сохраняя при этом загадочную таинственность. Оказалось, что Ася – сводная, незаконнорожденная сестра Гагина. Ее происхождение объясняет странности ее поведения, гордость и презрение к нормам буржуазной морали. Девушка первая назначает герою свидание, совершая тем самым недопустимый по меркам того времени поступок.

Однако, Н.Н., несмотря на зарождающееся в нем чувство любви к Асе, отказывается брать на себя ответственность за девушку. Он принимает решение расстаться с Асей. Но расставшись, герой понимает, что совершил ошибку, отвергнув любовь юной девушки. Чувство вины и тревоги, которое овладевает главным героем во время поисков девушки в ночном городе, заставляет Н.Н. переоценить ситуацию. Теперь он готов жениться на Асе. Он предвкушает счастье.

Но он опоздал. Гагины уехали, и герой не сумел отыскать Асю. С высоты прожитых лет Н.Н. понимает, что Ася – это лучшее, что было в его жизни. Но он упустил свое счастье, которое было так близко, за что обречен расплачиваться до конца своей жизни.