Столкновение Чацкого и Москвы с ее фамусовским обществом было неизбежно. Разногласия возникают сразу же после приезда Чацкого в дом Фамусова после его трехлетнего путешествия по Европе. Конфликт постепенно набирает обороты и усугубляется любовной драмой, крушением надежд Чацкого на личное счастье. Главный герой вступает в борьбу за свои идеалы, которые полностью противоположны взглядам фамусовской Москвы. 

Происходит противостояние «века нынешнего» в лице передового дворянства, представителем которого является Чацкий, и «века минувшего» в лице крепостников во главе с Фамусовым.  Все, что восхваляет Фамусов, Чацкий осуждает. В отличие от Чацкого, Фамусов полностью удовлетворен праздной жизнью дворянской Москвы. Фамусов — защитник старых устоев, приверженец крепостничества, а Чацкий протестует против крепостников и крепостного права. 

Фамусов и Молчалин видят в государственной службе лишь источник личных выгод, они служат чинам, а не делу. Они не видят ничего зазорного в прислуживании, в то время как Чацкому прислуживаться тошно. Именно поэтому он уходит со службы. Чацкий с радостью служил бы родине, но не хочет прислуживаться начальству. 



Фамусовское общество пренебрежительно относится ко всему национальному и народному, рабски подражает внешней западной культуре. Чацкий же обеспокоен развитием национальной культуры. Фамусовская Москва измеряет значимость человека количеством крепостных душ и его происхождением. Чацкий же видит ценность человека в его личностных характеристиках. Для Фамусова и ему подобных мнение аристократического общества является непогрешимым, а Чацкий отстаивает свободу мысли и право каждого человека открыто высказывать свои убеждения. 

Чацкий резко критикует произвол, деспотизм, лесть, лицемерие и пустоту жизненных интересов московского дворянства. Он со своими идеями врывается в мир Фамусова, словно вихрь. Но его взгляды опасны для сложившихся устоев, обществу проще признать Чацкого сумасшедшим, чем попытаться понять и принять его. Каждый остается при своем мнении, и Чацкий покидает Москву.