В основе рассказа Л.Н.Толстого «После бала» лежит реальное событие, которое произошло в жизни брата писателя. Своим произведением автор указывает на противоречивость жизни современного ему общества и передает силу переживаний главного героя, молодого Ивана Васильевича, который не ожидал столкновения с жестокой реальностью.

Читатель поочередно погружается в две контрастные ситуации. Первая из них — светлая и праздничная, это губернский бал, на котором влюблённый герой рассказа любуется своей избранницей Варенькой и восхищается её отцом-полковником. Отец с дочерью танцуют мазурку, чем вызывают всеобщие аплодисменты. Ивана Васильевича умиляет то, как бережно отец относится к своей дочери. Праздничная атмосфера усиливается тем обстоятельством, что бал происходит накануне Великого поста.

Но событие, свидетелем которого стал главный герой на следующее утро после бала, отрезвило его своей  бесчеловечностью и жестокостью.  Иван Васильевич стал невольным свидетелем кровавой расправы над провинившимся солдатом-татарином, а затем над солдатом, который недостаточно сильно ударил татарина. Этим действом руководил тот самый полковник, отец Вареньки. Перевоплощение добродушного и нежно любящего отца в жестокого мучителя настолько шокировало Ивана Васильевича, что уничтожило его чувства к Вареньке. Увиденное зрелище стало причиной духовного кризиса героя.

Несмотря на то, что большая часть рассказа посвящена описанию бала, произведение называется "После бала". Название отображает событие, которое сыграло решающую роль в жизни Ивана Васильевича. Автор очень удачно выстроил композицию на контрасте двух взаимодополняющих эпизодов: бал у губернского предводителя и наказание солдата. Эти эпизоды органически связаны, несмотря на ярко выраженное противопоставление.

Ведь без сцены наказания солдата описание бала, с его роскошью, грациозными танцами и восторженными чувствами, потеряло бы всякий смысл. А сцена истязания не показалась бы герою такой ужасной, не будь он накануне  свидетелем сцены мазурки на балу.Чем более праздничной казалась молодому человеку реальность  вначале произведения, тем неожиданнее и трагичнее оказалось его разочарование и прозрение в конце.