Василий Теркин – это не просто поэма, это энциклопедия фронтовой жизни. Образ Теркина был придуман Твардовским еще до войны, поэт написал несколько стихотворений, которые вышли отдельной книжкой. Образ неунывающего советского солдата полюбился читателям. Сама жизнь потребовала продолжения истории Теркина. Поэму «Василий Теркин» как цельное произведение Твардовский начал писать в 1942 году, когда уже сам успел повоевать, как говорили на фронте, «понюхать пороху». «Война всерьез и поэзия должна быть всерьез» — написал поэт в своем дневнике. 

Первые главы поэмы вышли в 1942 году в газете «Красноармейская правда». Благодаря успеху стихов их стали перепечатывать центральные газеты. Так Василий Теркин стал любимцем всей страны. И в тылу и на фронте наряду со сводками Совинформбюро люди ждали новых стихотворных рассказов о бойце. Ведь в войну письма ходили редко. И главы поэмы были как бы весточкой с фронта для жен и матерей советских бойцов.

Поэма не имеет классической структуры, в ней нет завязки, кульминации и т.п.  «Переправа», «На  привале», «На Днепре», «В наступлении» и даже «В бане» —  картинку за картинкой описывает автор  фронтовую жизнь простого солдата. Находчивый неунывающий боец всегда выходит с честью из самых трудных и опасных ситуаций. Стихотворные строки поднимали боевой дух воинов и вселяли уверенность в победе в тружеников тыла – тех, кто превозмогая голод и холод трудился на заводах и в полях на благо общей победы.



Василий Теркин воспринимался читателями не как литературный герой, а как реальный боец. В газету, печатающую главы поэмы постоянно приходили письма Теркину. В них уже настоящие солдаты делились своими чувствами и мыслями с вымышленным героем. Можно сказать, что произошло настоящее чудо – в мыслях читателей литературный герой как бы ожил, с ним можно было вести разговоры, делиться своими мыслями. Не случайно на родине Твардовского впоследствии был поставлен памятник Василию Теркину.