Многие знают рассказ Короленко «В дурном обществе» в сокращённом виде под названием «Дети подземелья». В этом варианте он издавался почти весь 20 век.

Повесть пишется от лица Васи, поэтому много внимания уделяется эмоциональным переживаниям каждого героя. Читатели не увидят полного портрета главного героя в начале произведения, но смогут проследить раскрытие его души. Повесть учит не просто состраданию и милосердию. Да, Вася является примером доброты и бескорыстия, он готов прийти на помощь в нелёгкие моменты жизни. Но главный урок, показанный в рассказе, — это умение дружить.

Дружба между Васей и Валеком с Марусей отнюдь не идеализирована. Она показана в своём чистом и настоящем виде, ведь на это чувство не должны влиять социальный статус, престиж и материальный достаток людей.

Юный герой повести с появлением Валека и Маруси проделывает огромную душевную работу: он учится милосердию и терпимости, состраданию и жертвенности, тем качествам, которые никогда не позволят стать ему чёрствым и скупым на чувства человеком. Также такая дружба меняет взаимоотношения между Васей и его отцом. Наконец-то два родных человека находят общий язык и путь к сердцам друг друга.

Но и сам Вася повлиял на брата с сестрой. В мальчике дети нашли родственную душу, получили искреннюю поддержку в нелёгкий час (последние дни в жизни Маруси).

Повесть описывает не только ценность самой дружбы, но и её исцеляющее влияние на каждого человека, его жизнь.