Стихотворение «Валерик» написано в форме послания, обращённого к возлюбленной. Она далеко и ей чуждо все происходящее. Поэт реалистично рисует кровавый бой, свидетелем которого был сам.

Сначала идёт описание повседневного военного быта. И все мелкие стычки между казаками и горцами — это просто развлечение. Но вот поэт вспоминает сражение, которое запомнилось ему обилием крови и смертей.

Все произошло на берегу реки Валерик. Поэт не знает название места, но видит, как жестоко идёт сражение. Он удивился, посмотрев на реку: «…Хотел воды я зачерпнуть…, // но мутная волна // Была тепла, была красна». Много крови было пролито, «ручей телами запрудили». И вот всё смолкло, но запах крови наполнял воздух и всю окрестность.

Поэт сидит в стороне и любуется красотой природы, гор и задаётся вопросом: «Жалкий человек. // Чего он хочет!.. небо ясно, // Под небом места много всем…// Один враждует он — зачем?» А дальше мы узнаём о том, что эту речку давно люди превратили в кровавое место.

Даже название реки говорит само за себя. Известно, что название Валерик (чеченское Валарг) возникло от Валеран хи — смерти река. В тексте упоминается о том, что название такое реке дали «старинные люди».

Можно сделать вывод, что на берегах Валерик было много кровавых сражений с самых давних пор. И сколько бы ещё ни пролилось человеческой крови, люди будут воевать между собой. А у природы нет другого выбора, как только наблюдать за всем происходящим. И снова река станет тёплой и красной, и опять люди будут умирать сотнями или тысячами.

Интересна композиция стиха. Начиная с обращения к любимой, Лермонтов и заканчивает повествование этим же посланием. Автор сопоставляет между собой два разных мира. Мир Кавказа, войны, горя, смертей, где начинаешь понимать, насколько жизнь скоротечна и надо ценить каждый момент. И мир, в котором царит праздная жизнь и война кажется вздором, а людям важно лишь их благополучие. Второй мир поэту стал чужд, но и война его не радует.